Pourquoi le drapeau européen comporte 12 étoiles ?

Formé d’un cercle de douze étoiles d’or sur fond bleu, le drapeau européen, symbole de l’Union européenne, existe depuis 1955. Mais pourquoi ce nombre de 12 étoiles ?

Un symbole d’unité et de solidarité

Ce symbole trouve ses origines dans l’institution qui a précédé l’Union européenne : le Conseil de l’Europe.

Désireux de trouver un symbole pour le représenter, le Conseil désigna une commission pour élaborer ce symbole. De nombreux projets furent présentés et rejetés. C’est finalement le drapeau imaginé et dessiné par Arsène Heitz, peintre strasbourgeois, également employé au service courrier au Conseil de l’Europe, qui fit l’unanimité auprès des 6 pays membres de l’époque qu’étaient la France, l’Allemagne de l’Ouest, la Belgique, le Luxembourg, l’Italie et les Pays-Bas.

Son créateur a mis en avant le symbole d’unité que représente ces 12 étoiles, sans début ni fin, et d’harmonie entre les différents pays européens. Le nombre 12 symbolise le nombre parfait, comme les 12 mois de l’année, les 12 heures du jour et de la nuit, les 12 divinités de l’Olympe ou encore les 12 signes du zodiaque. Il est la base du système numérique babylonien, appelé système duodécimal.

Ce chiffre de 12 étoiles cachait en fait une autre origine, qui fut révélée des années plus tard.

Un secret bien gardé

L’œuvre d’Arsène Heitz s’inspire en réalité d’une médaille porte-bonheur représentant la Vierge Marie. C’est ce que son créateur révéla dans les années 80, peu de temps avant sa mort. Ses propos furent confirmés par sa veuve récemment : il cacha son histoire pour que son projet ne soit pas retoqué pour motif religieux.

Une adoption plus tardive comme symbole effectif de l’UE

Ce n’est qu’en 1983 que les Communautés européennes, qui deviendront l’Union européenne, adoptent la bannière étoilée comme emblème. En 1986, les Communautés européennes s’agrandissent et atteignent le nombre de 12 Etats membres. C’est à ce moment là que le drapeau est adopté comme symbole de « l’Europe des 12. » Ce drapeau sera conservé par la suite, conservant son nombre parfait de 12 étoiles.

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